Wednesday, November 28, 2012

Why Big Corporations Are Slow in Hiring

Having been involved in recruiting a good number of staff at all level for big organizations of different organizational culture, I have noticed the following hurdles that make them slower than smaller organizations in getting people on board:

  • Many big companies are bad at matching people with projects that they're good at or excited about working on. In theory a big company has more people and more projects and so there is more room for matching, but in practice most big companies end up worse. A good manager at a small company who knows all the employees personally and who is also responsible for deciding what projects to do next can often do a much better job.
  • In a small company employees are more likely to optimize for the company rather than for themselves. This is important because employees make lots of small local decisions every day. At a small company there is a lot of social and cultural pressure, often along with direct financial incentive and intrinsic motivation to do what is best for the company. At many big companies the main incentive is to avoid getting fired and to look good, which leads to decisions that aren't quite optimal for the company.
  • It's generally easier for a small company to change direction. This means more of the work that's done is optimal for the market, and a smaller percentage of the work ends up in canceled projects.
  • There's more duplication of work in big companies. In a small company everyone can know what everyone else is working on and make sure that everything fits together and is optimally reused. In a larger company this can be much harder. On the flip side of this, big companies can get much greater economies of scale. They should be able to invest more in shared components and infrastructure that enable their employees to be more productive. But that often just doesn't happen because it's difficult to manage.
  • Many big companies can't attract and retain the best people. Often the people making hiring decisions aren't accountable for the performance of the hires, and much of the time they don't even end up working with them. This leads to a cycle where the interviewers don't improve over time, and adverse selection pulls the best employees toward companies that are better at hiring.

This is just a sample of what I've encountered. In many ways it's possible for a big company to be more productive per employee than a smaller company, but in practice it's hard and many big companies fail to do it.

If you look at some of the big companies where employees feel productive and efficient, they have always managed to find ways to take advantage of their scale. Google in 2006 and Apple in 2010 are good examples. Google's employees were the best, and their infrastructure and datacenters made all of them much more productive at building search and adwords than they would have been anywhere else. Now many of the best employees have left and cloud computing and open source have neutralized a lot of their earlier advantage. Apple, despite its size, has managed to stay nimble, change direction quickly, and avoid duplication through its strong top-down culture and processes.

Wednesday, November 14, 2012

What Kind of Edge Consultants Have?

Most people think we don't know a lot, so the answer probably isn't to do with content. The top experts in banking will tend to work at banks, a large chunk of the leading thinkers in tech are out in Silicon Valley, and the gurus of marketing tend to work at the advertising agencies.

But consultants do know a few things.

1. The world becomes much simpler once you break it down

Consultants are obsessive about defining problems and breaking them down. At the start of a project they’ll spend a lot of time figuring out what the problem really is, and how it can be split up into its subcomponents. If it’s profitability, you could look at revenues and costs; if it’s revenues, you could look at sales in Europe or the US; if it’s the US, you could look at product quantity or price; if it’s quantity, you could look at existing customers and new customers; and so on ad nauseum. This is just how they think.

This immediately makes a problem much more more tangible and therefore quicker to solve. As soon as you define a problem’s subcomponents, you can work out where the truth is most likely to lie – and what you’ll need to know to figure it out for sure.

Speak to a consultant who’s been around long enough, and there’s a fair chance they’ll even thinklike the above diagram from time to time. Yes, our brains work like flow charts. But that can be a good thing when you're trying to solve a problem in a short space of time.

2. Data doesn't mean anything until it tells a story

The staff at consulting firms spend a lot of time making charts, and often behind those charts lies hours of research and hours of anlysis.

That means they can't waste their time making charts for the sake of it, or throwing in data just because it's vaguely interesting. They need to show how the data can lead to an insight that can lead to someone changing the way they look at things.

So consultants have an instinct for finding the story behind the data. They know that the data isn't just a bundle of numbers, but that it's a representation of real life. And as with real life, sometimes the stories will be clear and straightforward, and other times they'll be complex and nuanced.

3. Feedback is important

Consultants are probably some of the most evaluated people in the world. They'll have a formal evaluation every six months, be rated and scored on a set of metrics after every project, have weekly feedback sessions with their managers, and can be given on-the-fly corrections if they do something even moderately dumb.

This is unusual, and unsettling at first. There aren't many industries where you'll sit down for thirty minutes or an hour every week with a manager and talk through what you can or can't do differently.

But it's incredibly valuable. As with anything, if you want to get better you need to figure out what you're doing well and what you're doing less well, which is hard without straightforward feedback and coaching. Outside of consulting, you often don't know what you're doing well and what you're doing badly. And in reverse, there aren't many industries where you can give feedback to your manager, and see them do things differently as a result. It's a powerful mechanism.

4. Team dynamics count for a lot (and there are plenty of ways to optimize them)

Teams change frequently at consulting firms. When every team gets together, they'll typically go through a kick-off process more extensive and eccentric than you'll see outside.

Among other things, you might talk about:
  • working styles (whether you're a morning or an evening person, prefer working from home or client site, etc etc)
  • personality types - who's more structured, detail-oriented, extraverted, etc
  • skills you're working on, and what that means in terms of structuring the project

Every week or so, there might be check-in meetings to see how the team's doing, what concerns people have, and how you might work better together.

What you learn is that this stuff matters. Nailing the project has a lot to do with the team gelling and working well with one another. Consultants spend hours optimizing this - they have to form entirely new people every month or two, after all, and work well with them - so they pick up a lot of tricks to make teams work effectively.

Tuesday, November 13, 2012

كرة النار .. وشارع الهرم السياسى

احترت كثيرا فى توصيف حال مصر حاليا والصراعات المدمرة التى تدور بين القوى المتنازعة على إثبات الوجود بأساليب ووسائل تكذب كل الإدعاءات بأن المتصارعين يدفعهم الحرص على الوطن وضمان أمنه وسلامته وتحقيق أهداف الثورة والمشاركة فى تقرير مستقبل مصر .. ولم أجد أبلغ من بيت شعر للخليفة العباسى الذى لقب بالمرتضى بالله (وإن كان قد نسب إلى على الكيلانى الشاعر الليبى بعد ذلك) يقول: إصبر على حسد الحسود فإن صبرك قاتله / فالنار تأكل بعضها إن لم تجد ماتأكله .. نعم، مصر الآن يضربها إعصار من الغل والحسد والكراهية تشكل كرة هائلة من النار تكبر وتزداد اشتعالا وسوف تظل تتغذى على ماحولها حتى تأتى عليه كله ثم تأكل نفسها حتى تتلاشى وتصبح رمادا يعفر وجه التاريخ كلما جاء ذكر مافعلناه لبلدنا بأيدينا .. المشهد كئيب وينذر بأن كرة اللهب تندفع فى جنون لتطيح بكل من يقف فى طريقها ولايمكن التنبؤ بمسارها، والإعصار القادم سوف يفوق فى قوة دماره إعصار ساندى الذى أزال مدنا بكاملها فى بعض ولايات أمريكا ولكنه لم يكسر إرادة الناس ولارغبتهم فى الحياة ولا استمرارهم فى تحمل مسئولية المشاركة فى مواجهة الخطر وإعادة البناء والتطلع إلى المستقبل كما لو كانوا نموذجا بشريا واحد تم استنساخه ليصبح شعبا يملأ قارة بكاملها ويحولها إلى مركز لإدارة العالم يستقر إذا استقرت ويهتز إذا اهتزت.
الأحزاب المصرية – والقوية منها على وجه الخصوص – فشلت حتى الآن فى الإتفاق على أهداف قومية تعبر عن مطالب الناس وحقوقهم وتترجم أهداف الثورة إلى خطط وبرامج عمل يقدمونها للحكومة ويشاركون فى تنفيذها، وقيادة تجمع شملهم لكى يصبحوا قوة ضغط شعبى هائلة يحسب الحاكم حسابها وتعمل لها الحكومة ألف حساب .. تفرغت الأحزاب للتناحر على الزعامات والمناصب وفرض وجهات النظر، وخرج كل فصيل ليكون تحالفا منفصلا أو يشكل حزبا جديدا يضاف إلى القائمة الطويلة من الأحزاب التى لايسمع الناس عن أغلبها ولايعلمون أصلا أنها موجودة ولا ماهى برامجها .. أصبحت التصريحات التى تذاع وتنشر بعد كل لقاء يضم أحزابا فاصلا فكاهيا ومثارا للتندر يسرى عن الناس إلى حين ويمدهم بمادة جاهزة للسخرية مما يحدث، وتحول الشارع السياسى إلى مسرح عبثى يبالغ فى الإضحاك حتى لو تحول اللاعبون الأساسيون إلى بلياتشوا يصبغون وجوهم بكل الأصباغ التى تخفى شخصياتهم الحقيقية وتظهرهم فقط بالوجه الذى يتفق مع الموقف.
النخبة استهلكوا كل مفردات اللغة فى إظهار براعتهم الخطابية فى النقد والتعبير عن السخط والتدليل على الخيانات والتآمر وتصفية الحسابات، وعصروا أدمغتهم لاختراع نظريات جديدة للتآمر لاتخطر على بال أحد، والنبش فى ماضى الخصوم السياسيين واستخراج الملفات القديمة بفضائح وتهم تقصيهم عن الحياة العامة .. عقدت المؤتمرات والندوات وتبارى المتحدثون "يشخصون" الحال الذى يعرفه أبسط الناس فى مصر ولايحتاج لخبراء لكى ينبهوا إليه، وتسابقوا فى الاستدلال وجمع الوثائق والأدلة والبراهين يردون بها على بعضهم البعض فى "حفلات زار كلامية" يتسارع فيها أيقاع الكلام ويعلو حتى يصبح صراخا هستيريا ويسقط الجميع فى نهاية الحفل بعد أن أصابهم الإعياء وخارت قواهم ولم يقدموا حلا واحدا لمشكلة نواجهها ولا بدائل تعوض نقص الموارد الذى تدعيه الحكومة مثلما ادعته من قبلها حكومات اللصوص والنهابين الذين خربوا مصر.
الإعلام وجد فيما يحدث مادة غنية مجانية يملأ بها برامج الكلام التى أصبحت هى كل البرامج حتى الرياضى منها .. ظهر "نجوم الكلام الجدد" فى كل البرامج يساعدهم على ذلك قرب استديوهات التصوير من بعضها البعض فينتقل الضيف من محطة إلى محطة فى لحظات، وأصبح "حملة الملفات" ينتهجون أسلوبا جديدا فى الإبتزاز السياسى بالإشارة إلى ملفات أثناء حديثهم قد لايكون فيها سوى قصاصات من الورق الأبيض مثلما يفعل النصابون الذين يوهمون ضحاياهم بتحويل الجنيهات إلى دولارات، وأصبحت الحلقة الواحدة لاتكفى لاستكمال الموضوع ولا لسماع وجهة نظر كل الضيوف .. انتشرت الفيديوهات – الحقيقى منها والمفبرك – على مواقع التواصل الإجتماعى تنهش فى أعراض الناس وسمعتهم وتدنت لغة الحوار لكى تقترب كثيرا من السوقية بل تتجاوزها وتفوقها فى السفاهة والفحش أحيانا، وتوارت اللغة العربية خجلا من مقدمى برامج يلجأون إلى العامية هربا من جهلهم بقواعد اللغة وضيوف يعجزون عن التعبير عن أفكارهم بجمل كاملة مفيدة ويخلطون بين مايبدو أنه لغة عربية وبين بعض الألفاظ الأجنبية التى ينطقونها بطريقة تجعلك تتساءل: "إنجليزى ده يامرسى؟".. الموضوع كله يبدو كما لو كان اغتيالا منظما للغة العربية.
كباريهات شارع الهرم السياسى لم تعد مقبولة بعد الثورة، ومحترفوا الإستربتيز السياسى من السياسيين لم يعد لهم مكان، "والنقوط" العربى سوف يجفف الثوار الحقيقيين منابعه قريبا، وموردى فتوات الكباريهات مكانهم محجوز خلف القضبان، ومزاد الرهانات على عودة نظام مبارك بصورة أو أخرى لن يستفيد منه سوى محترفى صالات المزادات من مروجى التحف والأنتيكات، وخطط إرهاب رئيس الدولة بالقانون أصبحت مكشوفة، وتخويف الشعب برموز التعذيب والقهر من تلاميذ العادلى لم يعد يخيف أحدا فشوارع مصر كلها الآن تؤدى إلى قصر الرئاسة ومجلس الوزراء، والشعب كفر بكل الأحزاب وأصبح يتطلع بشوق لتكوين حزب واحد إسمه "أولاد مصر" ومن بينهم سوف يظهر زعيم بحجم سعد أو النحاس أو عبد الناصر أو السادات.

Thursday, November 08, 2012

A New Perspective of PR

If you really want to succeed in public relations (PR) you need to see the big picture and align yourself with the strategic imperatives that are reshaping the world in which we live.  Yet, so often, the subjects of PR campaigns are tactical, limited, short term and insignificant in the grand scheme of things.  That’s where PR budgets get poured down the drain. Campaigns don’t deliver, PR is blamed and the messenger is shot. Take the sustainability debate, for instance.  You’d think this would be pretty much the epitome of serious stuff.  But so often communication in this segment is small-scale and about being worthy - `doing good’ as a route to a better world.  Clearly, the road to hell really is paved with good intentions.
The current omnishambles of the Government’s `Green Deal’ and Feed-In Tariff debacle is a case in point.  Despite the undoubted good intentions of Government, it shows a classic case of misalignment between the interests of the public sector, industry and the consumer.  Not only has a PR moment been missed, everyone in the value chain has lost for want of effective leadership and communication.
The same challenge to delivering sustainability has applied for many years in the financial markets. Investors have struggled with the demands of delivering superior returns whilst at the same time requiring environmental, social and ethical responsibility in the companies in which they invest.
Good intentions in the financial markets, whilst admirable, have not proven to produce decent returns, neither have they proven to encourage sustainability. Again aims are not aligned, everyone has lost.
Responsibility, investment, sustainability and business are routinely regarded as odd bedfellows with tactical PR campaigns often attempting to paper over the cracks as communities, legislators or the markets are placated or appeased. But ultimately, to be an effective partnership, and to support powerful PR messages that cut through, their marriage must be born of objectivity, pragmatism and most of all, of course, aligned interests.
But there is a twist to the tale. Far from being a simplistic Band-Aid, the efforts of corporate and financial PR professionals and their PR agencies, combined with the transparency the internet brings, have created a large and growing pool of hard and comparable audited data on corporate sustainability.
Using this, it is possible to determine the resource efficiency of a company relative to its peers. Resource efficient organisations are those that produce more output from less input.  The added benefit is that resource efficient businesses also display attractive investment characteristics. Everybody wins - the organisation, the investor and the environment. Now that’s great PR.
Resource efficiency is not a subjective rating determined in a corner office on Wall Street any more than it is the preserve of people who chose to live in teepees in the far flung corners of the British Isles. The basis of resource efficiency is the actual observed amount of resource used, consumed and in the case of waste, created, in the process of generating a unit of revenue; the cubic metre of water, the kilojoules of energy, the ton of carbon dioxide equivalent.  It is real, objective, hard and unequivocal.
And the benefits are not static. Research shows that resource-efficient companies become more resource efficient over time through innovation and `intrapreneurship’ both internally and through the company’s supply chain, making them more competitive and therefore capable of delivering greater value to investors.
Everyone keeps winning as management teams that are forward thinking, aware of the economic imperatives brought about by resource constraint, attract investment. So, wealth creation from resource conservation.  That’s a very powerful self-reinforcing combination of two interests, a virtuous circle that also makes a powerful story.  This is the idea behind the recently launched Osmosis MoRE World Resource Efficiency Fund Aerospace and cars manufacturers, logistics suppliers and cosmetics firms might not be the first place you’d expect to find sustainability - perhaps because they don’t explicitly prioritise sustainability as a key platform in their communications.  Yet the numbers show leviathans such as Boeing, BMW, UPS and L’Oreal are highly resource efficient in their respective industries. Even Unilever recently announced it was swapping the earnings rat race for sustainability.
Boeing, for instance, has maintained a forward thinking approach to energy consumption for many years.  The fact that it draws on both historic and renewable energy sources and uses internally created technology to store and distribute this energy may not be immediately apparent, but energy intensity measures constructed from corporate sustainability reports over several years indicate high and rising relative resource efficiency. Clearly that’s a good thing.
Now here’s the rub. Markets tend to reward these companies, not for their resource efficiency per se but for how their resource efficiency translates into financial ratios that the market appreciates.  The point is that the two powerful forces are aligned and they are a force for good.
So, PR is playing its part in creating the conditions for sustainability as well as the storytelling.  Rather than greenwashing reality, it is producing the figures that can take good intent to an objective, pragmatic and measurable level and aligning communities of interest to make a real difference.  In that respect PR is really walking the talk.

Tuesday, November 06, 2012

إدارة الكوارث على الهواء

مثلما شاهد العالم كله ولأول مرة فى التاريخ عملية غزو العراق وتحرير الكويت على الهواء ، تعلقت عيون مئات الملايين بشاشات التليفزيون والأجهزة المحمولة بأنواعها تتابع أشرس وأعنف إعصار مدمر اجتاح الساحل الشرقى والشمالى الشرقى من الولايات المتحدة الأمريكية وماألحقه من دمار وارتفعت فيه أمواج المحيط إلى علو خمسة أدوارمما أدى إلى غرق مدن بكاملها تحت الماء وانقطاع الكهرباء وغرق محطات القطارات ومترو الأنفاق وتوقف المواصلات العامة وتحطم السيارات واقتلاع البيوت من أساسها.. أصبحت  اليابسة امتدادا للمحيط وأصبح سمك القرش يسبح فى الشوارع وانجرفت ناقلات البضائع التى تزن عشرات الآلاف من الأطنان إلى الشواطئ لكى يبدو المشهد كله كما لو كان فيلما من أفلام الكوارث تتابع أحداثه المثيرة بصورة لاتسمح لنا بالتقاط الأنفاس او لوحة تجريدية عبثية ابدعتها يد مصور صاحب خيال علمى جامح .. وفى وسط كل هذا مراسلون يرتدون ملابس وسترات  خاصة تميزهم وتوفر لهم بعض الحماية وفرق عمل تساعدهم لكى ينقلوا بالصوت والصورة مايحدث فى أماكن متفرقة لحظة حدوثه بأدق تفاصيله.
نموذج علمى واقعى لحسن التخطيط وإدارة الكوارث تجعل كلامنا عن إدارة الأزمات – وشتان مابين المعنيين – تهريجا ونكات سخيفة لاتستحق حتى الإبتسام .. فرق الإطفاء والدفاع المدنى والبوليس فى الشوارع ينفذون خطط اخلاء السكان لمساكنهم فى المنطق المنكوبة ويواجهون الحرائق التى اندلعت فى كل مكان ويبعدون الناس عن مناطق الخطر التى انقطعت بها الكهرباء وسقطت الكابلات فى المياة أو ينقلونهم فى سيارات أعدت لهذا الغرض، وعربات الإسعاف تسرع بالمصابين والمرضى إلى المستشفيات حيث ينتظرهم أطقم مدربة من الأطباء والممرضين لمواجهة مثل تلك الحالات، وفوق كل هذا وذاك المحافظون أنفسهم وسط الناس ويعقدون المؤتمرات الصحفية لكى يذيعوا بأنفسهم المعلومات التى تردهم من كل مكان على الناس بشفافية كاملة دون تجميل أو وعود زائفة، ومرشحان للرئاسة يوقفان حملتهما الدعائية لكى يشتركا مع الناس فى جهود الإنقاذ والتخفيف عن ضحايا الإعصار فى الولايات المنكوبة ورئيس دولة يزور بعض المواقع ليس فقط للمواساه أو العزاء ولكن لكى يطمئن الناس أن الدولة موجودة وقادرة على المواجهة وتوفير الإمكانات اللازمة لمواجهة الخطر والتغلب عليه.. لايمكن أن يكون ماشاهدناه من حركة ونشاطات منظمة إلا أن يكون وليد خطط وبدائل موضوعة سلفا على أسس علمية سليمة تتنبؤ مقدما بما يمكن أن يحدث وتستعد له وتوزع الأدوار بحيث يستوعب كل جهاز فى الدولة أو منظمات المجتمع المدنى والعمل التطوعى دوره ويتفهمه ويتدرب عليه لكى ينفذه بكفاءة عند الحاجة، ولايمكن أن يتم كل هذا دون تكامل بين كل الأجهزة وتواصل كفء يجعل طلب المساعدة وتلبيتها أمرا مخططا له سلفا حتى لو كان ماحدث قد فاق كل التوقعات وخالف كل التنبؤات والتوقعات فى عنف الهجوم وقوة التدمير.
تذكرت يوما زادت فيه الأمطار بضعة ملليمترات – الأمطار بالمناسبة تقاس بالملليمتر وليس بالسنتيمتر_ فى القاهرة وكنت فى طريقى من المعادى إلى مصر الجديدة، وقارنت بين المشاهد المتحضرة التى شاهدتها فى مواجهة أعصار مدمر وكفاءة الأجهزة فى مواجهته وبين الأنانية المفرطة من الناس فى الشارع وغرق عاصمة مصر فى "شبر ميه" وامتلاء نفق العروبة القريب من قصر الرئاسة بالمياه وفوضى المرور حتى توقف تماما وكيف تعطل المسافرون عن الوصول إلى مطار القاهرة وعدت مع من عادوا لمنازلهم بعد أن قضيت ست ساعات مخيفة محبوسا داخل سيارتى لاأجرؤ على فتح الباب حتى لمساعدة غيرى .. شبر المياه الذى أغرقنا فى عاصمة مصر كشف المستورعن فساد المحليات واوقف الحياة تماما أمام قصر الرئاسة وفرض تعتيما كاملا على مايجرى أو متى يتم إصلاح الكهرباء التى انقطعت ومعها الإنترنت ولامتى سيتم شفط المياه أو التغيير الذى طرأ على مواعيد إقلاع وهبوط الطائرات أو المدارس التى أصبح الوصول إليها مغامرة غير مأمونة العواقب.
أما بالنسبة لى ولأمثالى ممن يتعذبون بعلمهم فلم أكن أملك سوى أن أرصد المشاهد الإنسانية بالغة الدلالة على الرغبة فى الحياة عند الناس وردود فعلهم أمام الخطر الداهم الذى يهدد حياتهم: استجاب الناس لتعليمات الإستعداد للإعصار وتخزين مايكفيهم من طعام حتى يزول الخطر، واستجاب الذين تقع منازلهم فى خط المواجهة مع الإعصار لنداءات الأجهزة المعنية فأخلوا منازلهم يحملون فقط بعض الأطعمة والماء بما يكفيهم لعدة أيام موقنين أن السلطات سوف توفر لهم مايحتاجون فى حالة الضرورة .. أولوية الإخلاء لكبار السن والمرضى، والقطط والكلاب التى يتعلق بها أفراد الأسرة محمولة فى الأيدى أوفى شنط خاصة على الظهور .. حتى من غامروا بالخروج بسياراتهم فى الشوارع التى تخلو من الماره والتى لم تغمرها المياه توقفوا عند إشارات المرور الحمراء التى ظل بعضها يعمل لآخر لحظة .. القادرون من المواطنين خرجوا وبيدهم المعدات ينظفون أمام مساكنهم أو يشتركوا فى جهود الإغاثة لجيرانهم واستخدم بعضهم القوارب الخشبية والمطاطية، وبعضهم ممن لم تنقطع عنهم الكهرباء وضعوا لافتات على مداخل منازلهم أعلى مخارج كهربية يشجعون من نفذت بطاريات هواتفهم المحمولة على شحنها حتى لاينقطع تواصلهم مع ذويهم أو أجهزة الإنقاذ والإغاثة.. والحياه تعود لطبيعتها بالتدريج فيقف الناس فى صفوف ليحصلوا على حصة من الوقود دون تذمر بل ويمارسون حقهم فى الإدلاء بأصواتهم فى انتخابات الرئاسة.